近年来,“电子烟”成为了饱受争议的新兴事物,一方面有人认为它是传统烟草的理想替代品,另一方面也有一些反对声音认为它的安全性存在很大疑问。

  对于电子烟大家知之甚少,今天笔者为大家简单介绍下电子烟等新型烟草产品的前世今生和技术现状,拨开笼罩于电子烟之上的迷雾。

  准确地说,电子烟特指通过雾化手段将烟油变为烟气的产品,是新型烟草制品的一个细分品类,与之并列的还有加热不燃烧产品和无烟气烟草制品。其中,电子烟和加热不燃烧烟是国际上发展最为迅猛的两类新型烟草。

拨开电子烟的迷雾——从企业兴衰看专利布局的重要性图片来源:中国烟草网、天风证券研究所

拨开电子烟的迷雾——从企业兴衰看专利布局的重要性

  提起电子烟,就不得不提到韩力。韩力于2002年开始研发烟草替代产品,他认为吸烟成瘾原因在于尼古丁,但对人体伤害最大的是焦油等有害的燃烧产物,如果能够去除这些有害物质只保留尼古丁,吸烟的危害将大大减少。

  基于此种构思,韩力设计了一种通过超声振动将尼古丁溶液雾化成烟雾的吸入器,并于2003年申请了实用新型专利(名为“一种非可燃性电子雾化香烟”,已于2013年届满)。

  2005年,韩力的电子烟产品“如烟”上市。然而,逐渐有媒体质疑如烟的安全性,与此同时,如烟产品也被其他厂商大量仿制,其市场占有率从接近垄断迅速降至5%。2013年,如烟被帝国烟草公司收购,收购内容包括电子烟专利、权利以及可能提起的专利侵权诉讼的收益,至此,如烟品牌离开历史舞台。

拨开电子烟的迷雾——从企业兴衰看专利布局的重要性图片来源:CN2643681Y、艾邦电子烟产业资讯

  虽然如烟失败了,但电子烟技术还在不断演进,除了超声波雾化方式外,市场上还出现了高压气体雾化、微波加热雾化、电阻加热雾化等多种雾化技术。

  在国内的超声波雾化电子烟领域,领军企业当属湖南中烟。

  2011年,湖南中烟开始在超声雾化技术上投入大量研发资源,目前,湖南中烟持有90%以上的国内超声雾化电子烟专利。2017年底,湖南中烟将产品推向国际市场——在英国推出了第一代U-SONICIG电子烟,彼时,湖南中烟累计申请电子烟专利242件,其中国外专利37件。

  可见,湖南中烟无论在国内还是国外,均提前进行了专利布局实现了全球范围内的技术保护

拨开电子烟的迷雾——从企业兴衰看专利布局的重要性图片来源:艾邦电子烟产业资讯、U-SONICIG官网

拨开电子烟的迷雾——从企业兴衰看专利布局的重要性

  如果说电子烟是身处聚光灯下的明星产品,那么,加热不燃烧烟正躲在暗处闷声发大财。2018年,全球加热不燃烧烟草产品销售额102亿美元,为2017年的整整两倍。

  加热不燃烧领域的龙头产品是菲莫国际旗下的IQOS,至今已经推出到第四代,全球用户总数约1460万。2019年3月,菲莫国际的IQOS产品通过了美国食品药品监管局(FDA)的PMTA(Premarket Tobacco Product Application)审核,基本清除了在全球多个主要市场的政策障碍。与之形成鲜明对比的是,时至今日,仍未有电子烟品牌通过PMTA审查。

  IQOS大热的根本原因在于其口感十分接近传统卷烟,其将烟草加热至350摄氏度左右,既能产生含有尼古丁和特定香料的烟气,又可以减少甚至消除了卷烟在更高温度燃烧时所产生的焦油、一氧化碳、重金属和放射性物质等有害成分。

拨开电子烟的迷雾——从企业兴衰看专利布局的重要性图片来源:truth initiative网站

  相较于业内同类产品,IQOS的技术优势主要体现在三个方面:

  ① 特制的再造烟叶:IQOS所用的再造烟叶与传统卷烟使用的再造烟叶差异极大,菲莫国际使用了一套专门设计的制备工艺生产IQOS的再造烟叶。

  ② 挥发性香味物质:IQOS采用的挥发性香味物质由烟叶提取,是构成IQOS品牌风格的重要特征,其配方是烟草企业的核心保密技术。

  ③ 电加热器:IQOS的电加热器仅适用于菲莫国际自家烟弹,电加热器的加热功率曲线根据自家烟弹的热解属性进行定制,以实现最优的使用体验。

  IQOS的这些技术优势源自菲莫国际对于IQOS等新型烟草产品长期的技术研发投入和专利保护。

  自2008年起,菲莫国际已经累计投入超过45亿美元用于低风险烟草产品的研发和科学检验,其中很大一部分应用于IQOS等新型烟草产品。菲莫国际同时对研发成果进行了充分的专利布局,截至2019年,菲莫国际仅在我国的专利申请就已接近2000件。利用这些专利,菲莫国际已在深圳和杭州等地针对多家企业提起了专利诉讼。

  由此可见,打破菲莫国际等国际龙头企业的专利壁垒,是国内企业在新型烟草市场取得突破的关键一步。

  实际上,许多国内企业已经通过专利无效等方式对菲莫国际的专利展开进攻。例如,菲莫国际持有的加热不燃烧产品核心专利“用于气雾产生装置的提取器”已经过3轮无效请求,部分权利要求已被无效。

  目前,国内企业开发加热不燃烧产品所面临的主要专利障碍以及菲莫国际的加热不燃烧产品相关专利在中国的无效情况如下所示:

拨开电子烟的迷雾——从企业兴衰看专利布局的重要性

拨开电子烟的迷雾——从企业兴衰看专利布局的重要性图片来源:《国内企业开发加热不燃烧卷烟产品的主要专利障碍及应对思路》

  综上所述,电子烟和加热不燃烧烟等新型烟草产品在技术上已不再神秘,建议想要进入新型烟草行业的企业,要利用专利对自身核心技术进行全面保护,并且可以通过专利无效等方式突破竞争对手的专利壁垒。

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